Carretillas elevadoras sin conductor, ¿el futuro de los almacenes?

Un número cada vez mayor de operadores de almacenes y centros de distribución europeos ven en la tecnología de las carretillas elevadoras sin conductor la solución óptima a los retos de contratación de personal y de costes laborales a los que se enfrentan, afirma Jason Zhang, Jefe de Ventas de VisionNav Robotics – Europa

Realidad automatizada

En toda la eurozona, la reducción de la mano de obra está afectando duramente al sector logístico. Y con la escasez de conductores de vehículos pesados, preparadores de pedidos en los almacenes y operadores de carretillas elevadoras, la interrupción de la cadena de suministro se ha convertido en un grave problema para muchas organizaciones.

Si bien Covid y la agitación económica y social que ha seguido su estela es en parte responsable de la actual crisis de la mano de obra. Otros factores -entre los que se encuentra el descenso de la población de trabajadores en la “mejor edad”- sugieren que el problema no es simplemente un “bache en el camino”, sino algo con lo que la industria logística tendrá que aprender a lidiar a largo plazo.

En Alemania -la mayor economía de Europa- el envejecimiento de la población, combinado con las bajas tasas de natalidad, llevó recientemente a la Agencia Federal de Trabajo a advertir que el país debe atraer al menos 400.000 inmigrantes cualificados cada año.

“El hecho es que Alemania se está quedando sin trabajadores”, dijo el presidente de la Agencia Federal del Trabajo, Detlef Scheele. “Desde las enfermeras hasta el personal de logística habrá escasez de trabajadores en todas partes”.

Incluso en países con altos niveles de desempleo como España -donde la tasa de paro ronda actualmente el 14%- el personal de almacén y los operadores de carretillas elevadoras tienen una gran demanda debido a la escasa oferta de personal cualificado para realizar estos trabajos.

Y en el Reino Unido, el 13% de los encuestados en un estudio reciente realizado por la principal asociación comercial, Logistics UK, informaron de una grave escasez de personal de almacén, citando como principal problema la importante disminución de la disponibilidad de conductores de carretillas elevadoras.

Por supuesto, un menor número de personal en cualquier almacén tradicional en el que la preparación manual de pedidos y el empaquetado son actividades fundamentales, supone una gran presión para los empleados existentes y hace que un trabajo ya de por sí agotador sea aún menos atractivo para los posibles nuevos contratados, por lo que es fácil ver cómo el problema de la escasez de trabajadores de la industria logística probablemente se agravará antes de mejorar (si es que alguna vez lo hace).

En toda Europa, la falta de trabajadores significa que los operadores de almacenes tienen que ofrecer salarios más altos para atraer la cantidad y la calidad del personal que necesitan. En el Reino Unido, por ejemplo, en noviembre de 2020 el salario medio de los conductores de carretillas elevadoras anunciado en el motor de búsqueda de empleo en línea Adzuna era de 21.972 libras, mientras que los puestos de personal de almacén solían pagarse 19.995 libras al año. En noviembre de 2021, la remuneración tanto de los conductores de carretillas como de los preparadores de pedidos aumentó un 8% interanual. Durante el mismo periodo, las vacantes para conductores de carretillas elevadoras se habían disparado un 169%, mientras que los demás puestos de trabajo en almacenes habían aumentado un 143%.

Dado que la mano de obra humana es ya uno de los costes más importantes asociados al funcionamiento de un almacén, los atractivos paquetes financieros que se exigen ahora para tentar a los operadores de carretillas elevadoras u otro personal de almacén están impulsando a cada vez más empresas de logística a buscar nuevas formas de ofrecer los mismos niveles de servicio con menos personal.

Para muchos, esto significa pasarse a la automatización y, como es lógico, un número creciente de operadores de almacenes y centros de distribución europeos consideran que la tecnología de carretillas elevadoras sin conductor representa la solución óptima a los retos de contratación y costes laborales a los que se enfrentan.

Las carretillas elevadoras sin conductor realizan todo tipo de tareas que se esperarían de una carretilla elevadora tradicional operada manualmente, incluyendo la carga y descarga de vehículos, la colocación y recuperación de palés en configuraciones de estanterías de pasillo tanto estándar como muy estrechas, así como los movimientos de palés y cajas de seguridad en todo el almacén.

Además del evidente ahorro en costes de mano de obra que suponen las carretillas sin conductor, otras ventajas son: la reducción de los daños a la mercancía, a las estanterías y a las carretillas; una mayor precisión en el picking y un uso más eficiente del espacio de almacenamiento disponible.

En todo el mundo, Nestlé, DHL y Walmart se encuentran entre las empresas de alto perfil que ya han adoptado el sistema de carretillas sin conductor VisionNav, mientras que innumerables usuarios de carretillas pequeñas y medianas también se benefician de la solución.

En términos sencillos, la tecnología de navegación “basada en la visión” que se encuentra en el corazón de las carretillas sin conductor de VisionNav utiliza una cámara montada en el vehículo para percibir el entorno en el que éste opera. La información relativa al diseño estructural y a la disposición del sistema de almacenamiento de las instalaciones donde se despliegan las carretillas se almacena en forma de mapas fuera de línea que el sistema de navegación visual hace coincidir con las imágenes en tiempo real recibidas de la cámara para navegar las carretillas de forma eficiente y segura por el almacén. Con varios vehículos controlados por el sistema, las carretillas se dirigen a su siguiente ubicación por la ruta más corta, rápida y segura para obtener un rendimiento óptimo.

La tecnología de navegación visual no sólo es altamente eficiente, sino que es rápida y fácil de instalar y aporta un rápido retorno de la inversión. Esta tecnología altamente flexible permite adoptar las carretillas industriales sin conductor con una interrupción mínima del proceso intralogístico existente en un centro y, normalmente, el retorno de la inversión se consigue tras un periodo de 18 a 24 meses.

La inmensa mayoría de las operaciones de los almacenes y centros de distribución dependen de las carretillas elevadoras para el funcionamiento eficaz de sus procesos intralogísticos y, cuando se trata de gestionar una flota de carretillas elevadoras, el conductor de éstas suele ser el mayor coste.

Los sueldos, las primas, la formación y un sinfín de otros gastos, combinados con los extras ocultos, como los daños a las mercancías o a la infraestructura de un edificio causados por una carretilla conducida de forma descuidada o, peor aún, las lesiones del personal, suman una suma considerable.

Cuando el ahorro de costes que suponen se suma al hecho de que las carretillas elevadoras sin conductor eliminan los problemas de personal creados por la escasez de conductores de carretillas cualificados, no es de extrañar que cada vez más empresas adopten la tecnología de las carretillas elevadoras automatizadas para optimizar la eficacia de los procesos intralogísticos de sus almacenes.

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